I gatti domestici stanno diventando serbatoi virali per SARS-CoV-2

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I ricercatori dell’MRC-University of Glasgow Centre for Virus Research – Scotland e della School of Biodiversity dell’Università di Glasgow – Scotland avvertono, sulla base dei risultati del loro studio, che i gatti domestici stanno aumentando la contrazione delle varianti circolanti di SARS-CoV-2 dall’uomo e che potrebbero finire per essere serbatoi virali che possono anche portare all’emergere di varianti più preoccupanti o varianti ricombinanti che potrebbero essere disastrose per l’uomo.

I risultati dello studio sono stati pubblicati su un server di prestampa e sono attualmente in fase di revisione tra pari.
 https://www.biorxiv.org/content/10.1101/2022.11.18.517046v1

Durante la pandemia di COVID-19, sono stati rilevati sporadici casi di infezione da SARS-CoV-2 nei felini, in particolare nei gatti domestici (1, 2, 3, 4, 5). Le infezioni da SARS-CoV-2 nei gatti domestici sono state segnalate nel Regno Unito (6, 7) e in oltre 20 altri paesi in tutto il mondo, con una diffusione globale probabilmente notevolmente maggiore.

Infezioni sono state segnalate anche in molti altri felini tra cui leopardi delle nevi, leoni, tigri e gatti pescatori (4, 8). La molecola del recettore ACE2 che facilita l’ingresso nelle cellule SARS-CoV-2 è ben conservata in molte specie di mammiferi (9, 10). La sequenza aminoacidica della proteina ACE2 di Felis catus è molto simile all’ACE2 umano e ciò può contribuire all’elevata suscettibilità dei felini all’infezione da SARS-CoV-2 (3).

Nonostante le prove attuali mostrino che la maggior parte dei casi di SARS-CoV-2 nei felini sono infezioni di ricaduta derivanti da stretto contatto con esseri umani infetti (11), anticorpi specifici per SARS-CoV-2 sono stati trovati nei gatti randagi a Rio De Janeiro (12), e nei gatti abbandonati a Wuhan, indicando che i gatti potrebbero essere infetti da altre fonti (13). Allo stesso modo, la trasmissione da gatto a gatto è stata dimostrata sperimentalmente (14, 15, 16).

Recentemente, in Thailandia è stato osservato un caso di trasmissione di SARS-CoV-2 da gatto a uomo, che è stato indicato confrontando le sequenze del genoma virale del gatto e del suo veterinario curante (17).

Dato che i gatti domestici sono spesso a stretto contatto con gli esseri umani, se diventano un serbatoio per il virus, potrebbero dare inizio a nuovi focolai o reintrodurre SARS-CoV-2 negli esseri umani (18). Inoltre, se SARS-CoV-2 si adatta per replicarsi in modo più efficiente nei gatti, potrebbero contribuire all’emergere di nuove varianti.

È stato suggerito che la variante Omicron potrebbe essere emersa da una trasmissione tra specie di SARS-CoV-2 in un serbatoio animale, in cui le mutazioni si sono accumulate e poi si sono riversate sugli esseri umani (19). Questo modello di emergenza della variante è stato osservato durante l’epidemia di SARS-CoV-2 del 2020 negli allevamenti di visoni olandesi (20). È stata segnalata anche l’infezione di gatti randagi che vivono in un allevamento di visoni, suggestiva di trasmissione da visone a gatto (21, 22).

Sono stati documentati diversi esiti clinici dell’infezione felina da SARS-CoV-2 (23), da infezioni asintomatiche (24) a segni respiratori lievi (25). Le sequele più gravi comprendono la miocardite (26, 27), che può essere grave e portare alla morte o richiedere l’eutanasia.

La stima della frequenza delle infezioni asintomatiche mediante RT-qPCR è tecnicamente impegnativa in quanto vi è una finestra ristretta di positività (28). Cui et al (2020) hanno suggerito che i gatti potrebbero avere meno probabilità di mostrare segni rispetto agli umani poiché due componenti sensoriali chiave del percorso dell’inflammasoma, Aim2 e NLRP1, sono assenti sia nei gatti domestici che nelle tigri (29).

È stato ipotizzato che ciò potrebbe conferire un vantaggio evolutivo di una riduzione del rilascio eccessivo di citochine, con conseguente minor danno ai tessuti dell’ospite e sintomi infiammatori più lievi durante l’infezione da SARS-CoV-2 in questi animali.

Nonostante il potenziale impatto di SARS-CoV-2 sulla salute felina, attualmente non esiste un programma di sorveglianza ufficiale per monitorare l’infezione o l’esposizione a SARS-CoV-2 nei gatti del Regno Unito. Il test diagnostico RT-qPCR è stato eseguito principalmente da ricercatori ed è stato vincolato da una definizione ristretta di caso da parte dell’autorità competente del Regno Unito(30).

È stato dimostrato sperimentalmente che i gatti domestici montano una risposta anticorpale neutralizzante contro SARS-CoV-2 che impedisce la reinfezione da una seconda sfida virale (16) ed è stata rilevata una risposta IgG felina sia contro il nucleocapside che contro le proteine ​​​​spike tramite ELISA ( 31, 32).

È stato anche scoperto che i gatti producono una risposta anticorpale neutralizzante contro più varianti di SARS-CoV-2 (33).
La risposta anticorpale sia all’infezione da SARS-CoV-2 che alla vaccinazione nell’uomo diminuisce nel tempo, più rapidamente rispetto ad altre infezioni da coronavirus umano, consentendo la reinfezione da SARS-CoV-2 (34, 35).

È stato anche riscontrato che esiti clinici meno gravi (36) e immunità di lunga durata sono esibiti dai bambini rispetto agli adulti in risposta all’infezione da SARS-CoV-2 (37). Tuttavia, non è noto se l’immunità felina SARS-CoV-2 sia transitoria o se anche la longevità immunitaria dipendente dall’età e gli esiti clinici siano una caratteristica delle infezioni feline.

Negli esseri umani, gli anticorpi neutralizzanti il ​​virus generati in risposta ai vaccini SARS-CoV-2, attualmente basati sul ceppo ancestrale Wuhan-Hu-1, sono meno efficaci contro le varianti Delta e Omicron (38, 39, 40, 41, 42). Un gatto che è stato infettato da una variante potrebbe resistere alla reinfezione con la stessa variante ma rimanere suscettibile all’infezione con una variante diversa, simile al fenomeno osservato negli esseri umani (43).

Esistono molte razze di gatti domestici ed è possibile che le differenze genetiche generate dall’allevamento selettivo possano avere un impatto sull’immunità (44), sulla suscettibilità alle infezioni o sulla gravità dei segni clinici, sia per selezione per un difetto genetico che per restringimento della maggiore istocompatibilità diversità complessa (MHC).

Ad esempio, i gatti di razza hanno maggiori probabilità di sviluppare peritonite infettiva felina a seguito di infezione da coronavirus felino rispetto ai gatti non di razza (45).

Tuttavia, va notato che l’allevamento di gatti di razza è spesso associato ad altri fattori di rischio, come le famiglie con più gatti e l’essere tenuti in casa, e l’effettiva base genetica della suscettibilità non è stata quantificata.

Lo scopo del presente studio era valutare la sieroprevalenza dell’infezione da SARS-CoV-2 nei gatti del Regno Unito durante la pandemia di COVID-19, utilizzando un ELISA per misurare gli anticorpi che riconoscono il dominio di legame del recettore della proteina S SARS-CoV-2 e un test di neutralizzazione basato su pseudotipi per misurare i titoli di anticorpi neutralizzanti il ​​virus.

I titoli neutralizzanti sono stati misurati rispetto a un pannello di pseudotipi di HIV (SARS-CoV-2) recanti la proteina S delle varianti circolanti predominanti nel Regno Unito per studiare la specificità della risposta neutralizzante e se fosse correlata con le varianti che probabilmente circolavano a il momento dell’infezione.

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