Il ruolo cruciale degli acidi grassi Omega-3 nella salute umana e la sfida di soddisfare la domanda globale

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Gli acidi grassi polinsaturi a catena lunga Omega-3 (LC-PUFA) , in particolare l’acido eicosapentaenoico (EPA) e l’acido docosaesaenoico (DHA) , sono componenti essenziali della dieta umana, riconosciuti a livello globale per i loro significativi benefici per la salute.

Questi acidi grassi sono fondamentali per varie funzioni fisiologiche, con particolare attenzione alla salute cardiovascolare. L’importanza di incorporare gli LC-PUFA omega-3 nella nostra dieta quotidiana ha ottenuto un ampio riconoscimento, portando a raccomandazioni dietetiche consolidate per il loro consumo.

Comprendere gli acidi grassi Omega-3

Gli acidi grassi Omega-3 sono un tipo di grassi polinsaturi considerati essenziali perché il corpo umano non può produrli da solo. Devono essere assunti attraverso la dieta o l’integrazione. I tre tipi principali di acidi grassi omega-3 sono l’acido alfa-linolenico (ALA), l’acido eicosapentaenoico (EPA) e l’acido docosaesaenoico (DHA). Questi acidi grassi si trovano in varie fonti alimentari, con pesci grassi come salmone, sgombro e sardine che sono fonti particolarmente ricche di EPA e DHA.

Gli acidi grassi Omega-3 sono da tempo riconosciuti per il loro ruolo nel mantenimento della salute generale. Sono stati collegati a numerosi benefici per la salute, tra cui:

  • Salute del cuore: è noto che gli Omega-3 riducono il rischio di malattie cardiache abbassando i livelli di trigliceridi, riducendo la pressione sanguigna e migliorando la funzione cardiovascolare generale.
  • Salute del cervello: il DHA, in particolare, è essenziale per lo sviluppo del cervello e la funzione cognitiva. È stato associato a un miglioramento della memoria e a un ridotto rischio di declino cognitivo.
  • Infiammazione: gli Omega-3 possiedono proprietà antinfiammatorie, che possono aiutare nella gestione di condizioni infiammatorie croniche come l’artrite.
  • Umore e salute mentale: alcuni studi suggeriscono che gli acidi grassi omega-3 possono avere un impatto positivo sui disturbi dell’umore come depressione e ansia.
  • Salute degli occhi: il DHA è un componente importante della retina e un’adeguata assunzione di omega-3 può ridurre il rischio di degenerazione maculare legata all’età.

Acidi grassi Omega-3 e sistema immunitario

Una delle aree in cui gli acidi grassi omega-3 si sono rivelati promettenti è la loro capacità di modulare il sistema immunitario. Un sistema immunitario ben funzionante è fondamentale per difendere il corpo dagli agenti patogeni, compresi i virus come il COVID-19. È stato scoperto che gli Omega-3 influenzano vari aspetti della risposta immunitaria, tra cui:

  • Ridurre l’infiammazione: l’infiammazione cronica può indebolire il sistema immunitario. Gli Omega-3 aiutano riducendo la produzione di molecole proinfiammatorie, mitigando potenzialmente la “tempesta di citochine” osservata nei casi gravi di COVID-19.
  • Miglioramento della difesa antivirale: alcuni studi suggeriscono che gli omega-3 possono migliorare la risposta antivirale del corpo aumentando la produzione e l’attività delle cellule immunitarie.
  • Bilanciamento della funzione immunitaria: gli Omega-3 sembrano promuovere una risposta immunitaria equilibrata, prevenendo sia l’infiammazione eccessiva che la soppressione immunitaria.

Acidi grassi Omega-3 e COVID-19

Considerati i potenziali benefici degli acidi grassi omega-3 sul sistema immunitario, i ricercatori hanno iniziato a studiare il loro ruolo nel contesto di COVID-19. Sebbene sia importante notare che gli omega-3 non sono una cura o una misura preventiva per il COVID-19, diverse osservazioni e studi suggeriscono che potrebbero avere un impatto positivo:

  • Gravità ridotta: alcuni studi hanno riportato che gli individui con livelli di omega-3 più elevati possono manifestare sintomi meno gravi se infetti da COVID-19. Ciò potrebbe essere attribuito alle proprietà antinfiammatorie degli omega-3, che possono aiutare a smorzare l’eccessiva risposta immunitaria osservata nei casi più gravi.
  • Miglioramento della funzione polmonare: il COVID-19 colpisce principalmente il sistema respiratorio. Gli Omega-3 sono stati associati a un miglioramento della funzione polmonare, potenzialmente favorendo il recupero delle persone con COVID-19.
  • Sostenere la salute mentale: la pandemia ha messo a dura prova la salute mentale e gli omega-3 possono svolgere un ruolo nel sostenere il benessere psicologico, il che è particolarmente importante in questi tempi difficili.
  • Benefici combinati: gli Omega-3 fanno spesso parte di una dieta equilibrata che include altri nutrienti essenziali. Il loro impatto complessivo sulla salute può essere amplificato se combinato con una varietà di altri composti benefici.

Incorporare gli Omega-3 nella dieta

Per sfruttare i potenziali benefici degli acidi grassi omega-3, è essenziale incorporarli nella dieta. Ecco alcuni consigli pratici:

  • Pesci grassi: includi regolarmente nella tua dieta pesci grassi come salmone, sgombro e sardine. Obiettivo per almeno due porzioni a settimana.
  • Fonti vegetali: per vegetariani e vegani, fonti ricche di ALA come semi di lino, semi di chia e noci possono essere utili. Tuttavia, è importante notare che queste fonti forniscono ALA, che l’organismo deve convertire in EPA e DHA, e questa conversione non è sempre efficiente.
  • Integratori: gli integratori di Omega-3, come capsule di olio di pesce o integratori derivati ​​dalle alghe, possono essere un’opzione per coloro che hanno difficoltà ad assumerne abbastanza attraverso la sola dieta. Consultare un operatore sanitario prima di iniziare qualsiasi regime di integrazione.
  • Dieta equilibrata: ricorda che una dieta equilibrata che includa una varietà di nutrienti è essenziale per la salute generale. Gli Omega-3 sono solo un pezzo del puzzle.

La crescente domanda di Omega-3 LC-PUFA

L’assunzione giornaliera raccomandata di EPA e DHA per il mantenimento della salute cardiaca nella popolazione generale è fissata a 250 milligrammi per persona al giorno.

Considerando una popolazione mondiale di circa 7,8 miliardi di persone, la domanda minima annua di LC-PUFA omega-3 può essere calcolata in oltre 0,7 milioni di tonnellate (mt).

Tuttavia, per ottenere benefici per la salute ottimali, si consiglia un’assunzione di 500 milligrammi di EPA e DHA per persona al giorno, il che comporterebbe una richiesta superiore a 1,4 milioni di tonnellate all’anno. Attualmente, la fornitura globale di EPA e DHA per il consumo umano è pari a circa 420 kilotoni (kt) all’anno, soddisfacendo solo il 30% della domanda minima raccomandata.

Le sfide nel soddisfare la domanda

Diverse sfide contribuiscono al divario significativo tra la domanda e l’offerta di LC-PUFA omega-3. In particolare, si verificano perdite sostanziali dovute agli sprechi alimentari e ai sottoprodotti della pesca non utilizzati, pari rispettivamente a 219 kt e 53 kt di EPA e DHA all’anno.

Raggiungere un’ottimizzazione sostenibile della catena di approvvigionamento globale di omega-3 acquatici è essenziale per ridurre questo divario tra domanda e offerta. Si stima che attraverso pratiche migliorate si potrebbero estrarre fino a 630 kt di EPA e DHA dalla catena alimentare umana.

Fattori che influiscono sull’offerta futura

La futura fornitura di LC-PUFA omega-3 deve affrontare diverse potenziali sfide, tra cui la crescita della popolazione umana, gli effetti del cambiamento climatico e la diminuzione delle popolazioni ittiche nelle acque marine. Si prevede che questi fattori ridurranno l’apporto di questi acidi grassi essenziali in futuro. Si prevede che entro il 2050 l’attuale fornitura di EPA e DHA (oltre 400 kt all’anno) dovrà raddoppiare per soddisfare la crescente domanda.

Esplorare fonti alternative

Per rispondere alla pressante necessità di LC-PUFA omega-3, i ricercatori stanno esplorando varie fonti alternative.

Microalghe marine, traustochitridi, meduse pelagiche scifozoi, anfipodi e buccini sono oggetto di studio come potenziali fonti non sfruttate di EPA e DHA nell’oceano.

Tuttavia, permangono dubbi sulla fattibilità e sull’impatto ambientale della raccolta di queste fonti con maglie di dimensioni inferiori e dell’aumento della produzione.

Diversità nelle fonti di Omega-3

Attualmente, il percorso principale per ottenere EPA e DHA è attraverso fonti alimentari acquatiche. Tuttavia, il contenuto di EPA e DHA in queste fonti può variare in modo significativo a seconda di fattori quali il livello trofico e il grasso del pesce. Alcune specie ittiche d’allevamento sono consumatori netti di LC-PUFA omega-3, mentre altre sono produttori netti. Questa variazione ha un impatto diretto sull’impatto ambientale derivante dal raggiungimento della sicurezza EPA e DHA in un paese.

Sfide in Europa centrale

L’Europa centrale (CE) deve affrontare sfide uniche nel raggiungere un’adeguata assunzione di EPA e DHA. Nonostante il basso consumo di pesce (6–8 kg pro capite all’anno), nella regione si registra un elevato consumo di carne terrestre (64–83 kg pro capite all’anno).

L’indice omega-3 nella CE è classificato come “molto basso” e la popolazione probabilmente consuma un eccesso di acidi grassi saturi. Per affrontare questo problema, vengono proposte due potenziali soluzioni: ridurre il consumo di carne rossa e aumentare il consumo di LC-PUFA omega-3.

Il ruolo dell’acquacoltura

A livello globale, l’acquacoltura è il settore della produzione alimentare in più rapida crescita, con circa la metà del cibo acquatico nella dieta umana proveniente dall’acquacoltura. Tuttavia, nella CE, l’acquacoltura interna non è cresciuta in modo sostanziale per soddisfare le esigenze alimentari locali.

La maggior parte del pesce consumato nella regione è costituito da specie marine importate, sia selvatiche che allevate. Per aumentare il contributo dell’acquacoltura alla sicurezza dell’EPA e del DHA, è necessario sviluppare strategie per prevenire la diluizione dei livelli di acidi grassi nei pesci ed esplorare fonti alternative.

La Repubblica Ceca come caso di studio

La Repubblica Ceca funge da caso di studio rappresentativo per l’Europa centrale, con il suo modello predominante di produzione alimentare blu, compreso l’allevamento di carpe. Per garantire la sicurezza dell’EPA e del DHA nella regione, è necessario considerare diversi fattori:

  • Impronta nutrizionale: valutazione dell’impronta nutrizionale, comprese le emissioni di azoto, fosforo e CO2 equivalenti, associate a diversi sistemi di produzione alimentare blu.
  • Efficienza del mattatoio: comprendere l’efficienza dell’allevamento della carpa in termini di resa commestibile.
  • Efficienza nell’uso delle risorse: confronto dell’efficienza nell’uso delle risorse tra i modelli di produzione di carpa e salmone per la produzione di EPA e DHA.
  • Biodisponibilità e accumulo: studio della biodisponibilità e dell’accumulo di EPA e DHA nelle carpe provenienti da diete da laghetto.

La salute cardiovascolare nella CE

La salute cardiovascolare è una preoccupazione significativa nella CE e le raccomandazioni dietetiche suggeriscono un aumento dell’assunzione di cibo acquatico per migliorare i livelli dell’indice omega-3.

Studi clinici hanno dimostrato che gli individui nella CE consumano molto meno pesce rispetto alla media dell’UE, portando a livelli più bassi dell’indice omega-3 nella popolazione.

Strategie per aumentare l’assunzione di EPA e DHA

Per affrontare le sfide della salute cardiovascolare e della sicurezza di EPA e DHA nella CE, è necessario elaborare strategie per aumentare il consumo di pesce riducendo al minimo l’impatto ambientale. È essenziale trovare un equilibrio tra il consumo di pesce marino e quello delle acque interne per garantire soluzioni sostenibili ed ecocompatibili.

  • Aumento del consumo di pesce: incoraggiare un maggiore consumo di pesce nella CE, comprese le specie ittiche marine e interne, per soddisfare l’assunzione giornaliera raccomandata di EPA e DHA.
  • Allevamento sostenibile in stagni: modernizzare l’allevamento tradizionale in stagni nella CE per produrre più specie di pesci con un alto contenuto di EPA e DHA riducendo al contempo l’impronta ambientale.
  • Strategie di alimentazione circolare: implementazione di strategie di alimentazione circolare di finitura nell’allevamento di carpe da stagno per ottimizzare i livelli di EPA e DHA nei filetti di pesce.
  • Percorsi di bioconversione: studio dei potenziali percorsi di bioconversione all’interno della carpa che portano alla sintesi di EPA e DHA, riducendo la dipendenza da fonti esterne.

Conclusione

Gli acidi grassi polinsaturi a catena lunga Omega-3, in particolare EPA e DHA, svolgono un ruolo cruciale nella salute umana, in particolare nella salute cardiovascolare. Soddisfare la domanda globale di questi acidi grassi essenziali presenta sfide significative, in particolare in regioni come l’Europa centrale.

Per affrontare queste sfide, è necessario sviluppare strategie per aumentare il consumo di pesce, ottimizzare le pratiche di acquacoltura ed esplorare fonti alternative di EPA e DHA. Modernizzare l’allevamento tradizionale in stagni nella CE e concentrarsi su strategie di alimentazione circolare può contribuire a soddisfare le esigenze di EPA e DHA della regione in modo sostenibile. La ricerca futura sui percorsi di bioconversione all’interno delle specie ittiche come la carpa può migliorare ulteriormente l’autosufficienza della regione in acidi grassi omega-3, promuovendo sia la salute umana che la sostenibilità ambientale.


link di riferimento: https://www.nature.com/articles/s41538-023-00224-z#Sec10

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