Il consumo di cacao potrebbe ridurre l’infiammazione e l’invecchiamento epigenetico

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Se il consumo di cacao, noto per essere ricco di potenti antiossidanti che proteggono le nostre cellule dai danni, ci aiuta a invecchiare meglio, è una domanda a cui gli scienziati vogliono rispondere in modo definitivo.

Stanno cercando risposte nel sangue di 600 individui di età pari o superiore a 60 anni che hanno partecipato alla più grande sperimentazione mai realizzata per valutare l’impatto di un integratore di cacao e di un comune multivitaminico , sulla riduzione del rischio di malattie cardiache, ictus, cancro e altro risultati sulla salute, afferma il dott. Yanbin Dong, genetista e cardiologo presso il Georgia Prevention Institute presso il Medical College of Georgia.

Il COSMOS Trial (COcoa Supplement and Multivitamin Outcomes Study), condotto da ricercatori del Brigham and Women’s Hospital e del Fred Hutchinson Cancer Research Center, ha raccolto dati da 21.444 uomini e donne che hanno esaminato l’impatto di un integratore di estratto di cacao e/o multivitaminici su comuni problemi di salute, la maggior parte dei quali aumenta con l’età.

Dong ha appena ricevuto una sovvenzione di 3 milioni di dollari (1RO1HL157665-01) dal National Institutes of Health per eseguire un’analisi dettagliata dei fattori infiammatori e dei cambiamenti genetici associati all’invecchiamento per vedere se il consumo di cacao riduce tali fattori.

I prodotti a base di cacao sono diventati un “alimento ampiamente consumato” con una domanda ancora in crescita e un crescente interesse per il loro potenziale anti-invecchiamento, afferma Dong.

“La gente pensa che il consumo di cioccolato faccia bene”, afferma Dong, aggiungendo che l’entusiasmo mondiale per il dolcetto ha superato le prove scientifiche dei suoi benefici negli esseri umani.

Il cioccolato è ampiamente considerato benefico perché ha un alto contenuto di flavanoli, antiossidanti noti per produrre una potente risposta antinfiammatoria. In effetti, i flavanoli sono l’ingrediente principale, in particolare nel cioccolato fondente e il cacao è una forma più pura di cioccolato, afferma Dong.

Gli esperti del settore osservano che i flavanoli vengono spesso distrutti nella normale lavorazione del cacao e del cioccolato. Quindi, mentre il cioccolato può contenere alcuni flavanoli del cacao, il cioccolato non è una fonte affidabile di questi composti e non ha le giuste qualità nutrizionali per essere consumato come alimento salutare.

Gli esperti del settore osservano che i flavanoli vengono spesso distrutti nella normale lavorazione del cacao e del cioccolato. Quindi, mentre il cioccolato può contenere alcuni flavanoli del cacao, il cioccolato non è una fonte affidabile di questi composti e non ha le giuste qualità nutrizionali per essere consumato come alimento salutare.

Non c’è dubbio che i flavanoli ti fanno bene, le domande sono quanto e in che modo ti fanno bene, dice.

Mentre ci sono state prove in colture cellulari, modelli animali e anche alcuni studi umani relativamente piccoli della potenza antinfiammatoria del cacao, non c’erano stati studi controllati randomizzati su larga scala, studi scientifici in cui un gran numero di partecipanti è assegnato casualmente in diversi bracci di studio che includono alcuni partecipanti che ricevono un placebo e/o un trattamento diverso, spesso qualunque sia considerato l’attuale standard di trattamento.

Dong osserva che non ci sono prove solide che anche i multivitaminici, l’integratore più comunemente usato, che è ampiamente associato a benefici come la riduzione del rischio di cancro, siano di beneficio.

Sebbene non contesti la plausibilità biologica che sia il cioccolato che i multivitaminici dovrebbero avere qualche beneficio per la salute, afferma che alla base di ciò che scegliamo di inserire nel nostro corpo con l’obiettivo di migliorare la nostra salute dovrebbero esserci solide prove scientifiche.

“Lo dimostreremo o lo contesteremo”, afferma, e le dimensioni e la durata del processo COSMOS gli consentono di fare entrambe le cose.

Dong e i suoi colleghi esamineranno specificamente l’invecchiamento, compreso il cosiddetto “infiammazione” e l’invecchiamento epigenetico, entrambi considerati buoni indicatori della nostra età biologica.

Piuttosto che guardare solo all’anno in cui sei nato, l’età biologica tiene conto anche di fattori chiave che influiscono sulla tua funzione e salute, come la genetica e lo stile di vita. Ha anche misure di invecchiamento più standard su questi individui, come la pressione sanguigna e i test di funzionalità cognitiva.

L’infiammazione è un fattore importante nell’invecchiamento e in condizioni comuni come infarto, ictus, Alzheimer e cancro, e “l’infiammazione” è stata caratterizzata come infiammazione cronica di basso grado che probabilmente aumenta il rischio di queste condizioni correlate all’infiammazione.

I cambiamenti epigenetici, come la metilazione del DNA, che possono essere buoni o cattivi e possono derivare da esposizioni ambientali, compresi gli alimenti che mangiamo, sono cambiamenti nella struttura fisica del DNA che influiscono sull’espressione genica e, in definitiva, su ciò che fanno i nostri geni, inclusa la loro disattivazione.

I cambiamenti epigenetici sono ora considerati un potente predittore per la durata della vita e della salute, nonché la suscettibilità alle malattie e alla morte, afferma Dong.

Dong analizzerà i livelli dei principali fattori pro e antinfiammatori al basale e all’anno uno e due della sperimentazione COSMOS nel sangue di coloro che assumono l’integratore di cacao, un multivitaminico, entrambi o nessuno dei due. 

Effettuerà anche analisi genetiche sofisticate e approfondite alla ricerca di cambiamenti genetici correlati all’invecchiamento e utilizzando “orologi epigenetici” in grado di calcolare l’età biologica in base alla quantità di metilazione del DNA.

Il suo lavoro avrà l’ulteriore vantaggio di definire meglio qualsiasi beneficio dei multivitaminici, un integratore top utilizzato da molti solo perché pensano che faccia bene a loro.

L’infiammazione può essere valutata oggettivamente da misure come i livelli ematici di proteina C-reattiva, una sorta di biomarcatore dell’infiammazione, che è prodotto dal fegato e può aumentare notevolmente con l’infiammazione. Dong paragona i livelli di proteina C-reattiva, che i medici misurano regolarmente, a un contatore Geiger per la risposta immunitaria.

Valuterà anche i livelli di fattore di necrosi tumorale alfa, che come suggerisce il nome, è una citochina infiammatoria che attacca il cancro e altri invasori, ma può essere problematica a livelli elevati.

Misurerà anche i livelli di marcatori antinfiammatori come l’interleuchina-10 o IL 10, quindi esplorerà l’interazione tra infiammazione e invecchiamento epigenetico, ad esempio se i geni che regolano l’espressione di IL-10 aumentano anche la metilazione del DNA e se quando la pressione sanguigna diminuisce, riduce l’infiammazione o modifica prima la metilazione.

L’ipotesi centrale dei ricercatori è che l’integrazione di cacao riduca l’invecchiamento epigenetico e l’infiammazione, riducendo di conseguenza il rischio di malattie cardiovascolari, il killer numero uno della nazione che tende ad aumentare di incidenza all’età di 65 anni e oltre. Se scoprono che gli indicatori di infiammazione e malattie cardiovascolari sono ridotti, vogliono sapere se sono le riduzioni dei cambiamenti epigenetici a guidare i miglioramenti.

In particolare, il cioccolato fondente viene regolarmente pubblicizzato per i suoi benefici per la salute come una fonte naturale e buona di antiossidanti, nonché ferro, rame e altre cose buone per il cuore e la salute. È stato riferito che mangiare cioccolato abbassa il colesterolo, la pressione sanguigna, il declino cognitivo e aumenta la risposta immunitaria agli invasori come il coronavirus, afferma Dong.

Anche cibi e bevande come uva e vino rosso, pomodori, cipolle, frutti di bosco e pesche sono considerati buone fonti di flavanoli.

I sondaggi indicano che la maggior parte degli adulti americani usa un integratore alimentare, con l’uso femminile superiore all’uso maschile e l’utilizzo complessivo che aumenta con l’età, secondo i Centers for Disease Control and Prevention. I multivitaminici sono un integratore preferito.

I collaboratori di Dong sui nuovi studi includono i ricercatori principali di COSMOS, il dott. JoAnn E. Manson e il dott. Howard D. Sesso del Brigham and Women’s Hospital e dell’Università di Harvard.

link di riferimento Medical College of Georgia presso l’Università di Augusta


L’usura per tutta la vita del sistema vascolare dovuta alla cattiva alimentazione e alla mancanza di forma fisica, tra gli altri fattori, può accelerare l’invecchiamento cognitivo e portare alla demenza. Esistono prove epidemiologiche che suggeriscono che i flavonoidi, un gruppo di piccole molecole presenti in frutta e verdura, possono proteggere dalle malattie vascolari e dalla mortalità correlata al sistema cardiovascolare1,2,3,4.

In particolare, è stato dimostrato che i flavanoli del cacao, un sottogruppo di flavonoidi (presenti anche nelle bacche, nell’uva, nelle mele e nel tè), migliorano la funzione endoteliale nell’uomo abbastanza rapidamente (entro 1-2 h) potenziando le proprietà vasodilatatrici delle arterie periferiche5, 6.

I benefici acuti si traducono efficacemente in miglioramenti clinicamente rilevanti a breve termine (2-8 settimane) della pressione sanguigna e della funzione endoteliale (misurati dalla dilatazione mediata dal flusso brachiale, FMD)7,8, paragonabili a quelli dei farmaci, come le statine9,10 . Meccanicisticamente, gli effetti benefici dei flavanoli del cacao sulla funzione endoteliale sono stati collegati all’aumento della biodisponibilità dell’ossido nitrico (NO)6, che è noto per essere influenzato nelle prime fasi della malattia vascolare11.

Sebbene gli effetti acuti dei flavanoli siano stati principalmente attribuiti ai metaboliti della (-)-epicatechina derivati ​​dalla fase I/II, i benefici a breve e lungo termine possono essere determinati anche dai metaboliti derivati ​​dall’intestino12,13, sebbene ciò resti ancora da stabilire. Un’altra linea di ricerca emergente suggerisce inoltre che questa classe di composti di origine vegetale può proteggere dal declino cognitivo nell’invecchiamento14,15,16 e dalla resilienza cognitiva ai disturbi neuropsichiatrici e allo stress17,18.

Tuttavia, la misura in cui l’aumento dei livelli circolatori di NO da parte dei flavanoli può tradursi in benefici nel sistema vascolare cerebrale e influenzare efficacemente le prestazioni cognitive negli esseri umani, è poco conosciuta.

Il flusso sanguigno cerebrale è controllato dall’attività neuronale ma anche dai livelli di gas nel sangue arterioso, in particolare l’anidride carbonica (CO2)19. Rilevante per la nostra ipotesi è il fatto che l’NO è noto per contribuire agli aumenti dipendenti dalla CO2 del flusso sanguigno cerebrale nell’uomo (ipercapnia)20.

Inoltre, la reattività cerebrovascolare alla CO2 è ampiamente accettata come un biomarcatore chiave della salute cerebrovascolare ed è stata strettamente associata alla funzione cognitiva negli stati di salute e di malattia21,22,23,24,25. Quindi, l’ipercapnia rappresenta un modello robusto per verificare se gli aumenti mediati dai flavanoli nella funzione endoteliale (come valutato dall’afta epizootica standard) mediano i benefici nella funzione cerebrovascolare e cognitiva.

Solo una manciata di studi ha precedentemente riportato effetti dei flavanoli sulla vascolarizzazione cerebrale umana, sia in uno stato di riposo26,27,28,29 che in risposta a sfide cognitive30,31,32, anche se in direzioni opposte (aumento/diminuzione del flusso sanguigno /velocità). Inoltre, la modulazione degli esiti fisiologici cerebrali da parte dei flavanoli nel contesto delle sfide neuronali/cognitive frequentemente e sorprendentemente non riesce a tradursi in benefici cognitivi26,30,31,32.

Una possibilità è che i benefici dei flavanoli possano essere visibili solo ad alti livelli di difficoltà del compito. Ciò evidenzia che, mentre alcuni di questi studi potrebbero fornire validità ecologica (poiché si rivolgono ad adulti anziani con problemi cognitivi e/o vascolari), non sono stati progettati in modo da consentire una valutazione degli effetti fisiologici sottostanti di questi composti nel cervello umano. Ciò lascia una certa incertezza sul fatto che i benefici dei flavanoli nella funzione vascolare periferica siano riflessi da effetti simili sulla reattività cerebrovascolare e se i benefici cognitivi e vascolari siano correlati.

È necessario determinare se i benefici vascolari periferici dei flavanoli si estendono al sistema vascolare cerebrale. Ciò richiede esperimenti ben controllati per dimostrare che i flavanoli

(a) possono modulare la vascolarizzazione del cervello; 

(b) che questi effetti, analogamente a quelli riscontrati in periferia, vengono rivelati durante sfide fisiologiche che probabilmente coinvolgono la via dell’NO; 

(c) che influiscano sulle prestazioni cognitive, almeno in condizioni difficili; e

(d) che i benefici cerebrovascolari e cognitivi sono collegati.

Nello studio attuale, abbiamo impiegato sfide fisiologiche e cognitive separate in uno studio acuto (2 ore) in doppio cieco, all’interno del soggetto, controllato con placebo per valutare le azioni fisiologiche sottostanti dei flavanoli del cacao sulla funzione vascolare e cognitiva cerebrale e periferica. Per misurare la reattività cerebrovascolare, abbiamo impiegato una sfida di respirazione di CO2 (ipercapnia) prima e dopo l’assunzione di un intervento ad alto o basso contenuto di flavanoli.

Durante l’ipercapnia, abbiamo misurato la concentrazione di emoglobina corticale utilizzando la spettroscopia funzionale nel vicino infrarosso (fNIRS)33, che ci ha permesso di quantificare con precisione la dinamica della reattività cerebrovascolare, fornendo informazioni non solo sull’ampiezza di questa risposta, ma anche sul suo decorso temporale.

Analogamente alle misure periferiche, è stato dimostrato che la reattività cerebrale alla CO2 è mediata dalla via dell’NO20, che è il meccanismo ipotizzato alla base degli effetti benefici dei flavanoli sulla funzione endoteliale periferica6. Per misurare gli effetti cognitivi dei flavanoli, abbiamo impiegato compiti con livelli di difficoltà crescenti34, che potrebbero informarci del livello al quale possono emergere i benefici cognitivi dei flavanoli.

link di riferimento: https://www.nature.com/articles/s41598-020-76160-9

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