COVID-19: due studi randomizzati stanno coinvolgendo per la prima volta l’uso di funghi medicinali

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Sono state avviate due prove che hanno riguardato prima l’uso di funghi medicinali. I primi due studi randomizzati, in doppio cieco e controllati con placebo di fase 1 sono iniziati presso i campus dell’Università della California di Los Angeles e San Diego per il trattamento di pazienti COVID-19 in quarantena a casa con sintomi da lievi a moderati. Un terzo studio sta studiando l’uso di funghi medicinali come adiuvante per i vaccini COVID-19.
 
I team di studio COVID-19 Herbs dell’UCLA hanno anche avviato un quarto studio per testare i funghi rispetto al placebo in aggiunta a un’iniezione di richiamo COVID. Esamina l’effetto nelle persone che hanno comorbidità che ridurrebbe la loro risposta al vaccino.
 
Queste prove che coinvolgono i funghi sono state descritte in un articolo pubblicato sulla rivista peer review: JAMA.

https://jamanetwork.com/journals/jama/fullarticle/2786023

I funghi medicinali germogliano l’interesse

Il primo studio sta studiando una combinazione di 2 funghi – coda di tacchino ( Trametes versicolor ) e agarikon ( Fomitopsis officinalis ) – entrambi disponibili come integratori da banco.

Secondo Saxe, il principale investigatore delle prove MACH-19, è biologicamente plausibile che i funghi possano avere proprietà immunomodulanti contro SARS-CoV-2. “Le interazioni dei funghi come parte del microbioma intestinale includono il legame ai recettori sulle cellule immunitarie”, ha spiegato in un’intervista.

“Ci sono recettori sui linfociti T, per esempio, che legano i polisaccaridi dei funghi. Questo è un meccanismo attraverso il quale i funghi possono modulare il comportamento delle nostre cellule immunitarie, che possono avere un potenziale effetto contro SARS-CoV-2.„

Saxe ha osservato che i medici in Grecia hanno curato la malattia polmonare con agarikon circa 2300 anni fa. La pratica della medicina tradizionale è stata documentata anche in molte altre regioni. Più recentemente, è stato scoperto che l’agarikon inibisce una serie di virus in  studi preclinici , tra cui l’influenza A(H1N1), l’influenza A(H5N1), il virus del vaiolo bovino e i virus dell’herpes. È stato anche dimostrato che i composti dell’agarikon hanno  proprietà antitubercolari  .

Per quanto riguarda la coda di tacchino, il fungo è stato ampiamente studiato come adiuvante chemioterapico per una varietà di tumori più di un decennio fa, ha detto Hopp. In 1 esempio, le donne con cancro al seno che hanno ricevuto il fungo in uno studio di fase 1  sembravano  avere un miglioramento dell’immunità dopo la chemioterapia. 

Una  meta-analisi  del 2012 di 13 studi clinici, condotta da ricercatori a Hong Kong, ha rilevato una riduzione assoluta del 9% della mortalità a 5 anni tra i pazienti con cancro trattati con coda di tacchino oltre alla chemioterapia.

“I funghi venivano usati per rafforzare la funzione immunitaria che era stata soppressa dal cancro o dalla chemioterapia”, ha detto Hopp. “Gli studi hanno mostrato un modesto miglioramento della funzione immunitaria, ma niente di ampio e definitivo che possa influenzare la pratica clinica”.

Di conseguenza, la ricerca sul cancro che coinvolge i funghi è rallentata considerevolmente negli Stati Uniti, ma il loro uso terapeutico è ancora una pratica standard in Giappone e Cina, secondo Hopp.

I funghi hanno sviluppato una varietà di proprietà antimicrobiche contro batteri e virus che li colonizzano, alcuni dei quali infettano anche gli esseri umani. Gli investigatori del MACH-19 hanno affermato di ritenere che la combinazione di coda di tacchino e agarikon abbia il potenziale per impedire il COVID-19 inibendo la replicazione virale e si aspettano di testarne gli effetti antivirali in uno studio di fase 2.

Testare le formulazioni a base di erbe

L’altra loro prova di trattamento sta testando un approccio chiamato Qing Fei Pai Du Tang modificato (mQFPD), una combinazione di 21 erbe da 4 formulazioni a base di erbe cinesi che sono state sviluppate per trattare il COVID-19 a Wuhan, in Cina. “L’esperienza con queste erbe è molto profonda; quelli che stiamo usando si basano su formule che risalgono al terzo secolo”, ha detto Shubov, il principale investigatore del processo.

Descrizione immagine non disponibile.

Thomas N. Leung, DACM/Kamwo Herbs

In un ampio studio osservazionale   in Cina, i pazienti ricoverati in ospedale con COVID-19 all’inizio del 2020 che usavano le erbe avevano un rischio di morte inferiore rispetto a quelli che non le usavano. Sebbene gli individui in entrambi i gruppi abbiano ricevuto farmaci antivirali, corticosteroidi e un immunomodulatore, una percentuale più alta dei pazienti che hanno usato erbe ha assunto anche antivirali, il che potrebbe aver distorto i risultati. Tuttavia, dopo aver aggiustato per le caratteristiche del paziente e i trattamenti concomitanti, il rischio di mortalità intraospedaliera era inferiore del 50% tra coloro che hanno ricevuto mQFPD per almeno 3 giorni.

Shubov ha spiegato che nella medicina cinese, COVID-19 è inteso come un’infezione acuta che provoca una condizione nota come “umidità fredda” che si deposita nei polmoni. Questo innesca la produzione di muco e catarro che, se non espettorato, porta al “calore polmonare” o infiammazione.

“Questi termini suonano non scientifici, ma descrivono le complesse reti fisiologiche che corrispondono alla sindrome clinica della corizza che può svilupparsi in opacità di vetro smerigliato e una risposta infiammatoria incontrollata [in COVID-19]”, ha affermato.

In un’e-mail a  JAMA , l’esperto di erboristeria cinese John Chen, PharmD, PhD, OMD, un consulente non retribuito sugli studi MACH-19, ha descritto diversi possibili meccanismi d’azione per le erbe. Secondo Chen, i ricercatori hanno recentemente scoperto che le erbe utilizzate per eliminare il “calore polmonare”, come  Huang Qin  ( Radix scutellariae ), inibiscono la replicazione di SARS-CoV-2 e bloccano il virus dal legarsi ai recettori dell’enzima di conversione dell’angiotensina 2 sulle cellule. Ma Huang  (Herba ephedrae), un’erba usata per curare l’asma, contiene alcaloidi dell’efedrina con una potente attività α-adrenergica e β-adrenergica nei polmoni. Gan Cao  ( Radix et Rhizoma glycyrrhizae ) ha effetti antinfiammatori. E  vietare Xia ( Pinelliae Rhizoma ) è noto per assottigliare il muco e promuoverne l’eliminazione, ha osservato Chen.

Un recente  studio  sul  Chinese Journal of Natural Medicines ha  descritto 195 componenti e metaboliti assorbiti associati alla somministrazione di mQFPD nei topi. I dati dovrebbero fornire “una guida per ulteriori indagini sulle sostanze farmacologicamente attive e sulle applicazioni cliniche” per il trattamento, hanno scritto gli autori dello studio.

Cominciano i processi

Per ciascuna delle prove di trattamento MACH-19, i ricercatori hanno in programma di reclutare 66 pazienti che sono risultati positivi per SARS-CoV-2 e sono messi in quarantena a casa con sintomi da lievi a moderati. I partecipanti saranno randomizzati a ricevere la combinazione di funghi, la formulazione di erbe cinesi o un placebo per 2 settimane.

Non saranno esclusi i pazienti che vengono trattati con anticorpi monoclonali o con il farmaco antivirale orale sperimentale molnupiravir. “Finché tali terapie non interagiscono negativamente con i funghi o le erbe cinesi, non vi è alcun motivo per cui i partecipanti non prendano un trattamento noto di successo per COVID-19” oltre alla medicina tradizionale, ha affermato Shubov.

Oltre alla sicurezza, i ricercatori esamineranno i marcatori di efficacia come la gravità e la durata dei sintomi COVID-19, i tassi di ospedalizzazione e di ricovero in terapia intensiva.

“Le prove non sono in grado di valutare queste metriche, ma speriamo di avere delle tendenze da valutare”, ha affermato Shubov. In futuro, la fase di efficacia pianificata avrà 3 gruppi, ciascuno con 240 partecipanti che riceveranno i funghi, le erbe cinesi o il placebo.

Tuttavia, l’arruolamento dei partecipanti per le prove di trattamento è stato impegnativo. “Il calare della pandemia sta rendendo più difficile il reclutamento”, ha detto Shubov. E dal punto di vista logistico, possono partecipare solo i pazienti delle aree di San Diego e Los Angeles. “Abbiamo flebotomi in dispositivi di protezione individuale che vanno a mettere in quarantena le case dei pazienti per prelevare sangue”, ha detto Saxe. “Abbiamo le risorse per farlo nel sud della California, non in altre parti del paese”.

Al contrario, il reclutamento di partecipanti per la sperimentazione che valuta i funghi come adiuvante del vaccino COVID-19 è stato relativamente facile. “Le persone percepiscono i funghi come completamente sicuri e sperano in una risposta migliore al loro vaccino”, ha affermato Saxe.

In questo studio, 66 partecipanti nella popolazione generale riceveranno la miscela di funghi o il placebo per 4 giorni a partire dal giorno della loro prima dose di vaccino. Possono partecipare persone con precedenti infezioni da SARS-CoV-2. “Stiamo misurando i livelli di anticorpi dei partecipanti al basale e controllandoli”, ha detto Saxe. Oltre alla sicurezza, lo studio valuterà se la combinazione di funghi aumenta i titoli anticorpali, riduce gli effetti avversi del vaccino, estende la durata terapeutica del vaccino o influisce su altri marcatori della funzione immunitaria.

Troppo potenziamento immunitario?

Gli investigatori hanno recentemente lanciato un quarto studio che confronta i funghi con il placebo in aggiunta a un’iniezione di richiamo COVID-19. I funghi possono essere sicuri come adiuvanti del vaccino, ma Hopp dell’NCCIH ha affermato di essere “leggermente preoccupato” per il loro utilizzo per curare le persone con infezione attiva da SARS-CoV-2.

“Le persone con una normale funzione immunitaria dovrebbero già avere una solida risposta immunitaria alla sfida virale”, ha spiegato. “Sappiamo che una tempesta di citochine rappresenta il maggior rischio di mortalità da COVID, non il virus stesso”. Il pericolo, ha detto, è che un agente immunostimolante come i funghi possa potenziare la risposta immunitaria di un individuo, portando a una tempesta di citochine.

L’immunologo Stephen Wilson, PhD, che si è consultato sui processi MACH-19 quando era direttore operativo del La Jolla Institute for Immunology, vede uno scenario diverso. È improbabile che i funghi inneschino una  tempesta di citochine  nelle persone con COVID-19 lieve o moderato perché i loro componenti non imitano le citochine infiammatorie, ha affermato Wilson, che ora è Chief Innovations Officer di Statera Biopharma Inc.

“Si pensa che ogni dosaggio aumenti il ​​livello di cooperazione tra cellule innate e adattive che lavorano insieme per riconoscere e cercare le minacce virali”, ha spiegato in un’intervista. “Pensiamo che i funghi aumentino il numero di opportunità immunologiche per vedere e rispondere meglio a una minaccia specifica. Nelle dosi utilizzate, i funghi perturbano il sistema immunitario in modo positivo, ma non riescono a provocare un’infiammazione iper o prolungata”.

Le erbe cinesi sembrano rappresentare una minaccia minima o nulla, secondo Hopp. Ha indicato l’oseltamivir, venduto come Tamiflu, che ha avuto origine nella medicina cinese con l’anice stellato come ingrediente attivo. “C’è un sacco di potenziale lì per varie erbe cinesi per essere utili nel trattamento del COVID”, ha detto.

I dati iniziali sulla sicurezza degli studi MACH-19 sono attesi entro la fine di quest’anno e i dati sull’efficacia saranno pronti entro un anno. Nessuno può indovinare se il COVID-19 rappresenterà ancora una grave minaccia per la salute pubblica per allora. Ma le lezioni apprese dalle prove potrebbero essere rilevanti per il prossimo virus canaglia.

“La medicina occidentale generalmente non ha bisogno di aiuto nel trattamento delle malattie infettive fino a quando non colpisce una pandemia come quella del COVID”, ha affermato Shubov. “È allora che ci rendiamo conto che non abbiamo buone risposte per il trattamento delle malattie respiratorie virali. Ci auguriamo che le nostre prove aprano gli occhi del mondo occidentale su una ricca farmacopea di sostanze naturali da cui possiamo attingere per molte altre malattie in futuro”.

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